El telescopio espacial Kepler está muerto

Adiós kepler

Imagen: NASA

Esta tarde, la NASA se despidió oficialmente del Telescopio Espacial Kepler, una nave espacial pionera que ayudó a descubrir miles de planetas más allá de nuestro Sistema Solar. Después de años de servicio que se extendieron mucho más allá de su misión inicial de cuatro años, la nave finalmente se quedó sin combustible.



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Los ingenieros se dieron cuenta de que Kepler estaba casi sin combustible a principios de este verano. En ese momento, lo pusieron en modo seguro durante un breve tiempo para centrarse en llevar los datos científicos que Kepler ya había recopilado de forma segura a la Tierra. Se las arreglaron para encenderlo y recopilar más datos, pero sabían en ese momento que la nave espacial estaba llegando a su fin.



silencioso y a la deriva en su órbita

Kepler se lanzó con suficiente combustible a bordo para durar más de seis años; duró nueve. Lo llenamos de combustible para dejarlo ir el mayor tiempo posible, dice Charlie Sobek, ingeniero de sistemas de proyectos de la nave espacial Kepler.

Ahora sin combustible, la NASA decidióretirarse oficialmentela nave espacial. Actualmente se encuentra en una órbita segura lejos de la Tierra. Esta semana o la próxima, los ingenieros enviarán un comando a la nave espacial que apagará su transmisor y otros instrumentos, dejándola en silencio y a la deriva en su órbita.



Kepler se lanzó en 2009 con una misión para encontrar planetas fuera de nuestro Sistema Solar llamados exoplanetas. En ese momento, se habían detectado muy pocos exoplanetas, por lo que el instrumento estaba mirando profundamente hacia lo desconocido. Cuando se lanzó, Kepler era una maravilla de la ingeniería científica. Detectó planetas buscando sus tránsitos, que son las pequeñas caídas en la luz de una estrella cuando un planeta pasa entre esa estrella y la Tierra.

Como tratar de detectar una pulga arrastrándose por el faro de un automóvil, cuando el automóvil estaba a 100 millas de distancia.

Fue como tratar de detectar una pulga arrastrándose por el faro de un automóvil cuando el automóvil estaba a 160 kilómetros de distancia, dijo William Borucki, investigador principal retirado de Kepler, en una conferencia de prensa hoy.

En sus primeros años de funcionamiento, Kepler tuvo un gran éxito. Buscó planetas en un segmento particular del cielo, monitoreando alrededor de 150,000 estrellas en busca de tránsitos. Pero en 2012, algunos de los equipos de la nave espacial que la mantenían estable fallaron. Al año siguiente, la situación empeoró y los investigadores temieron que fuera el final del camino para la nave espacial. Pero más tarde en 2013, los ingenieros encontraron una solución, usando la presión deluz del sol para equilibrarla nave espacial. Usando el Sol, podrían mantener estable la nave espacial durante 83 días seguidos. El desarrollo permitió a la NASA comenzar una nueva misión con la nave espacial, a la que llamó K2.



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Kepler y K2 ayudaron a los investigadores a descubrir que los planetas son increíblemente comunes, inclusomás común que las estrellas. Juntos, las misionesdescubierto y confirmadola existencia de 2.681 planetas e identificaron muchos más puntos alrededor de estrellas distantes que podrían ser planetas pero aún están esperando confirmación. Muchos de esos mundos están en algún lugar entre el tamaño de la Tierra y Neptuno, que no se parece a ninguno de los que se ven en nuestro Sistema Solar.

estadísticas sobre Kepler Imagen: NASA

Todos los datos que Kepler logró recopilar se transmitieron de manera segura a la Tierra, y los científicos continuarán estudiando detenidamente la información durante los próximos años. Pero también hay nueva información en camino. Varias otras misiones de caza de exoplanetas sonEn los trabajos, incluyendo elmuy retrasado telescopio espacial James Webb. Afortunadamente, otro telescopio ya está en el espacio y está listo para continuar el trabajo de Kepler. La NASA lanzó el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito (también conocido como TESS) a principios de este año. Tomó suprimera fotografía científica en agosto, y en septiembre, ya había identificadodos planetas potenciales.

TESS tiene un largo camino por recorrer antes de alcanzar a Kepler. Pero algún día, en un futuro no muy lejano, TESS u otro telescopio futuro eventualmente usurparán la posición de Kepler como el gobernante indiscutible de los dispositivos de descubrimiento de planetas. Los telescopios más potentes enviarán imágenes más nítidas y detalladas de las que podría tomar Kepler. Los avances en computación ayudarán a los científicos a seleccionar planetas en tránsito a partir de datos recopilados mucho después de la muerte de Kepler. Se encontrarán más mundos y nuestra imagen de la galaxia seguirá resolviéndose con un enfoque más nítido.

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El legado de Kepler es esta expansión constante de nuestra comprensión del universo. Ahora, gracias a Kepler, lo que pensamos sobre el universo ha cambiado, dice Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA. Kepler no será el último explorador de exoplanetas, pero fue el primero de la NASA y le dio al mundo una nueva forma de ver nuestro lugar en el Universo.

Kepler abrió la puerta para la exploración del cosmos, dice Borucki.